¿Los caballos son nativos de América del Norte? Los fósiles cuentan una historia

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Estaba leyendo un artículo reciente sobre los caballos salvajes y su origen en América del Norte. Durante mucho tiempo se ha creído que los caballos no eran nativos de América del Norte, que llegaron por primera vez con los conquistadores españoles en el siglo XVI. Sin embargo, la evidencia fósil reciente sugiere que este puede no ser el caso.

Los caballos son nativos de América del Norte. Fósiles de 45 millones de años de edad de Eohippus, el ancestro del caballo moderno, evolucionaron en América del Norte, sobrevivieron en Europa y Asia, y regresaron con los exploradores españoles.

En este artículo, analizaremos de cerca la evidencia y veremos qué nos dice sobre la evolución y la migración de los caballos en América del Norte. Estén atentos para un interesante viaje a través del tiempo.

Imagen de caballos blancos en un campo.

Evidencia de caballos en América del Norte

Los primeros caballos se extinguieron en América del Norte, pero regresaron en el siglo XV. entonces son nativos? La clasificación es confusa, así que profundicemos más en el tema.

La mejor evidencia que indica que los caballos son nativos de América del Norte es un cráneo de caballo que se descubrió en el territorio de Yukón. Este cráneo proporciona prueba de que una antigua raza de caballos conocida como caballine cruzó el puente terrestre de Bering hace aproximadamente 1 millón de años hacia Eurasia.

Este descubrimiento sugiere que los caballos estaban presentes en América del Norte mucho antes de la llegada de los conquistadores españoles. Además de esta evidencia, también hay varios sitios arqueológicos en América del Norte que han arrojado restos de caballos que datan del período precolombino.

Uno de esos sitios está ubicado en el centro de California y contiene los restos de más de 30 caballos. Estos hallazgos sugieren que los caballos estuvieron presentes en América del Norte durante miles de años antes de que Colón llegara a las costas del Nuevo Mundo.

Los caballos han jugado un papel importante en la historia de América del Norte y en todo el mundo. Actualmente, en América del Norte hay cerca de 19,5 millones de caballos, lo que representa casi un tercio de la población equina mundial. Pero, ¿los caballos son nativos de América del Norte?

caballo en la llanura irlandesa

El caballo Hagerman

Aunque hay fósiles de miembros anteriores de la familia de los caballos, el primer caballo verdadero en América del Norte es el caballo Hagerman. Se encontraron restos en Hagerman, Idaho, y se estima que tienen unos tres millones y medio de años.

El descubrimiento del caballo de Hagerman demostró que los caballos estaban presentes en América del Norte antes de la llegada de Colón. De hecho, ahora se piensa que los caballos pueden haber llegado por primera vez al hemisferio occidental hace más de 20 millones de años.

El caballo Hagerman fue una vez una vista común en América del Norte. Pero esta especie se extinguió hace unos 10.000 años por razones desconocidas. Algunos científicos creen que la llegada de los humanos al continente llevó a la extinción del caballo de Hagerman, mientras que otros creen que el cambio climático jugó un papel.

Los primeros humanos llegaron a América del Norte hace unos 15.000 años y rápidamente comenzaron a cazar caballos para alimentarse, lo que ha llevado a los científicos a creer que es la causa de la desaparición de los caballos de Hagerman.

El cambio climático es otra posible razón de la extinción del caballo de Hagerman. El clima en América del Norte cambió drásticamente hace unos 12.000 años, y esto puede haber causado la extinción de los caballos.

El valle de Hagerman era un lugar muy cálido y seco, y cuando el clima se volvió más frío y húmedo, pudo haber sido un clima demasiado duro para que los caballos sobrevivieran.

Independientemente del motivo de su extinción, los fósiles de Hagerman son algunos de los restos más antiguos del género  Equus .

La caza excesiva y el cambio climático son dos de las principales razones por las que el caballo de Hagerman se extinguió, pero también puede haber otros factores. Nunca sabremos con certeza qué causó la extinción de esta especie, pero es interesante pensar en lo que pudo haber sucedido.

Imagen de un caballo de tiro irlandés.

Cómo evolucionaron los caballos de pequeñas criaturas a los grandes y poderosos animales que conocemos hoy.

Nombre Grabado por primera vez Características
Eohippus hace 60 millones de años 13 pulgadas y tenía una espalda arqueada similar a algunos ciervos.
Epihippus hace 38 millones de años Rechinar los dientes y el desarrollo de las pezuñas
merychippus hace 17 millones de años Cara alargada, muelas altas y desarrolladas.
Dinohippus hace 13 millones de años Primera especie en desarrollar un dedo del pie y el mecanismo de suspensión.
Equus Hace 4 millones de años (presente) Cuello y piernas largas, con un solo dedo. 13 manos de alto

Los científicos creen que el caballo evolucionó a partir de una pequeña criatura parecida a un roedor que vivía en la jungla. Esta criatura era conocida como Hyracotherium. Con el tiempo, el caballo evolucionó para volverse más grande y poderoso y eventualmente se convirtió en el animal domesticado que vemos hoy.

Se cree que el caballo evolucionó por primera vez en América del Norte hace unos 55 millones de años. Eran criaturas pequeñas de cuatro patas que se parecían a los ciervos modernos. Con el tiempo, los caballos comenzaron a desarrollarse y crecer. A fines del período Pleistoceno, se parecían a los caballos que conocemos hoy.

Hay varias teorías sobre por qué los caballos evolucionaron con el tiempo. Una teoría sugiere que los caballos se hicieron más grandes para poder sobrevivir mejor en climas más fríos. Otra teoría sugiere que los caballos se hicieron más grandes como resultado de la selección natural y la adaptación a su entorno.

Cualquiera que sea la razón, está claro que el caballo ha recorrido un largo camino desde sus pequeños comienzos. Veamos ahora algunos de los ancestros de los caballos modernos.

Diagrama que muestra la evolución del pie del caballo en cuatro etapas desde los cuatro dedos hasta el casco.

Eohippus “caballo del alba” vivió en América del Norte.

La evolución de los caballos en América del Norte comienza hace 60 millones de años con Eohippus . Eohippus es el antepasado de todos los caballos modernos, así como de los caballos prehistóricos como Epihippus y Merychippus .

Eohippus difería dramáticamente de los caballos de hoy. Era un animal pequeño, de solo 13 pulgadas, y tenía una espalda arqueada similar a la de un ciervo. Eohippus también tenía dedos funcionales, cuatro en las patas delanteras y tres en las patas traseras.

Estos pequeños animales no tenían dientes rechinantes como los de los caballos modernos, sino dientes coronados cortos. Sus dientes indican que el Eohippus era un animal itinerante que se sostenía del follaje, como las hojas y otros alimentos vegetales. Las características del antiguo animal sugieren que probablemente era un tímido habitante del bosque.

El nombre Eohippus fue aplicado por primera vez por Thomas Henry Huxley mientras visitaba los Estados Unidos en 1876. Examinó la colección de fósiles antiguos reunidos en las Grandes Llanuras y las Montañas Rocosas.

El Sr. Huxley creía que estos fósiles respaldaban la teoría de la evolución al rastrear los caballos nativos de América del Norte hasta los caballos modernos. De ahí el nombre Eohippus, el “caballo del alba”. El Eohippus evolucionó a Orohippus .

Las diferencias notables entre Orohippus y Eohippus fueron la ausencia de los dedos vestigiales que estaban presentes en Eohippus, y Orohippus tenía un diente triturador adicional con más cresta que le permitía alimentarse de plantas más duras.

Eohippus, el «caballo del alba», fue uno de los primeros mamíferos que vivió en América del Norte. Se cree que esta pequeña criatura parecida a un equino vagaba por el continente hace unos 60 millones de años.

Los científicos han descubierto muchos fósiles de Eohippus en áreas como Nebraska y Wyoming. Si bien gran parte de este animal prehistórico sigue siendo un misterio, los investigadores descubren constantemente nueva información sobre sus hábitos y comportamiento.

Dibujo del caballo Epihippus,

Epihippus

Epihippus ha estado recibiendo mucha atención últimamente. Este pequeño es considerado el equino antiguo más importante, y por una buena razón.

Epihippus es un caballo pequeño, del tamaño de un perro, que vivió a principios del período Eoceno. Es responsable de desarrollar algunas de las características clave que hacen que los caballos sean únicos. Por ejemplo, fue el primer antepasado del caballo en desarrollar pezuñas que le permitieran recorrer largas distancias sin cansarse.

Hace treinta y ocho millones de años, Epihippus salió del bosque y se adentró en los prados. Se abrió camino en la escena con pequeños pasos de desarrollo, con más dientes rechinantes, un cuerpo más sólido y cambios en sus pies.

Gracias a Epihippus, los caballos pudieron florecer y extenderse por América del Norte y Europa. Sus descubrimientos allanaron el camino para la futura evolución equina.

merychippus

Merychippus fue una de las primeras especies equinas y se sabe poco al respecto. Sin embargo, lo que sí sabemos es que fue una parte importante de la evolución temprana del caballo. Esta especie lleva el nombre de los tres huesos en la parte inferior de la pierna, que todavía se encuentran en los caballos modernos.

Merychippus apareció por primera vez en el registro fósil hace unos 17 millones de años. Era un caballo pequeño, de unos diez palmos de alto. Merychippus evolucionó de una especie equina anterior llamada Hyracotherium.

A diferencia de su predecesor, Merychippus tenía patas largas y pezuñas bien adaptadas para correr. También tenía una dieta más compleja, que se puede atribuir al desarrollo de sus dientes y mandíbulas.

También tenía muelas de corona alta para pastar, lo que le permitió ser el primer caballo de pastoreo. Merychippus era más inteligente, más ágil y más alto que sus predecesores.

A pesar de su importancia en la evolución de los caballos, se sabe muy poco sobre Merychippus. Gran parte de lo que sabemos proviene del estudio de sus restos fosilizados. Desafortunadamente, se han encontrado pocos esqueletos completos, por lo que los científicos todavía están trabajando para reconstruir esta enigmática especie.

Dinohippus

Dinohippus fue un género de caballos que vivió en América del Norte durante la época del Mioceno. Era más grande que sus predecesores y es más conocido por ser el primer caballo en desarrollar una verdadera pezuña.

Se han encontrado fósiles de Dinohippus en toda América del Norte y datan de hace 13 a 5 millones de años. El cráneo, los dientes y la estructura del pie de Dinohippus son muy similares a los caballos modernos. Dinohippus evolucionó hasta convertirse en Equus, el género que incluye al caballo moderno.

Son la primera raza en haber desarrollado un dedo del pie y también un mecanismo de suspensión. El mecanismo de suspensión permite que los caballos permanezcan de pie durante períodos prolongados sin ejercer mucha energía. Este mecanismo permite que los caballos duerman de pie .

Equus tenía las características de un caballo moderno.

Hace 1-4 millones de años, Equus , el caballo moderno, debutó en América del Norte. Medía aproximadamente 13 manos de alto con las características de un caballo estándar. Equus tenía un cuello largo y piernas con un solo dedo.

Equus se originó en América del Norte y se extendió por todo el mundo. Los primeros fósiles de Equus se han descubierto en todos los continentes excepto en la Antártida y Australia.

La evidencia sugiere que Equus emigró a Asia hace un millón de años. Se extinguieron en América del Norte hace unos 11.000 años, pero sobrevivieron en otros continentes y muchos años después regresaron a su continente de origen.

Un estudio reciente publicado en la revista Science ha reescrito la historia de los caballos. Anteriormente se creía que Equus, el género que incluye a los caballos modernos, evolucionó en América del Norte hace unos 3,5 millones de años.

Sin embargo, el nuevo estudio sugiere que Equus en realidad se originó en Europa y Asia hace unos 4 millones de años. ¡Esto significa que América del Norte jugó un papel mucho menor en la evolución de los caballos de lo que se pensaba anteriormente!

El estudio también encontró que el antiguo Equus tenía las características de un caballo moderno, como un solo dedo en cada pie. Esto sugiere que los caballos evolucionaron relativamente rápido y no sufrieron cambios importantes durante millones de años. Es sorprendente pensar cuánto ha cambiado nuestra comprensión de los caballos en tan poco tiempo.

Los caballos se extinguieron en América del Norte dos veces.

¿Sabías que los caballos se extinguieron dos veces en América del Norte? ¡Es verdad! La primera vez fue hace unos 25.000 años y la segunda hace unos 11.000 años. Los científicos no están seguros de por qué se extinguieron en ambas ocasiones, pero existen varias teorías.

Imagen de caballos en un potrero

¿Por qué desaparecieron los caballos de América del Norte?

Los caballos nativos de América del Norte desaparecieron. Los científicos confirmaron que los caballos se originaron en América del Norte al examinar la evidencia fósil. Y tenemos pruebas de que se extinguieron, pero ¿por qué los caballos nativos de la región desaparecieron de América del Norte?

No está claro con precisión qué causó la extinción de los caballos en América del Norte, pero existen tres teorías viables: el exceso de humanos, el cambio climático y las enfermedades infecciosas.

Los humanos cruzaron el mar de Bering y llegaron a América del Norte cerca de la época en que los caballos se extinguieron. Durante años se ha creído que los caballos y los humanos no convivían en el continente.

exceso humano

Los arqueólogos en el oeste de los Estados Unidos han desenterrado herramientas de carnicería que datan de hace más de 7000 años. El ADN de los caballos nativos de América del Norte se encontró en estas hojas antiguas.

Los escépticos descartan estos hallazgos porque no hay evidencia fósil de caballos de esta época, entonces, ¿los humanos mataron a todos nuestros amigos equinos? Esa es una pregunta que aún no podemos responder.

Cambio climático

El cambio climático y el cambio resultante de la vegetación son la causa más probable de la extinción de los caballos nativos de América del Norte. Equus sobrevivió cruzando el puente terrestre de Bering que conectaba Alaska con Siberia.

Durante la edad de hielo, se produjeron cambios climáticos rápidos, lo que resultó en cambios de población, según una investigación de la Academia Nacional de Ciencias de los Estados Unidos de América.

El puente terrestre del Estrecho de Bering permitió que los caballos y otros mamíferos viajaran desde la vertiente norte de Alaska cuando los suministros de alimentos disminuían y regresaban en tiempos de abundancia.

Cuando terminó la Edad de Hielo, el nivel del mar subió para cortar las fuentes naturales de alimento de los animales. La inundación del puente terrestre del Estrecho de Bering resultó en la extinción de muchos mamíferos grandes en América del Norte.

Enfermedades infecciosas

La rápida propagación de enfermedades infecciosas es una teoría que se plantea como causa de la extinción de los caballos nativos de América del Norte; sin embargo, parece haber poco apoyo científico para esta teoría.

A continuación se muestra un interesante video de YouTube de PBS Eons sobre cómo los caballos se apoderaron de América del Norte.

¿Cómo regresaron los caballos a América del Norte?

A la gente de América del Norte le encantan los caballos y sabemos que son nativos de nuestro continente. Sin embargo, en algún momento, los animales se extinguieron y luego hicieron un gran regreso, entonces, ¿a quién le agradecemos por su regreso?

Imagen de caballos pastando en la naturaleza.

A Cristóbal Colón se le atribuye traer caballos de regreso a América del Norte en 1493. Sin embargo, dejó los caballos en las Islas Vírgenes. El explorador español Cortés es la primera persona en volver a introducir caballos en el continente. En 1519 transportó caballos a México desde Europa .

Cortés y otros exploradores trajeron principalmente caballos ibéricos. Algunos caballos escaparon o fueron abandonados y poblaron grandes áreas del suroeste de los Estados Unidos. Estas bandas de caballos se conocieron como mustangs .

Los colonos europeos trajeron caballos de diferentes razas a América del Norte. Algunos eran grandes para la agricultura y otros como ganado para aparearse con caballos más pequeños. A principios del siglo XX, la población de caballos en los Estados Unidos había aumentado a 20 millones.

Los caballos florecieron en el nuevo continente y se utilizaron para el transporte, el trabajo en el rancho, el transporte de carga y la agricultura. Las carreras de caballos se convirtieron en un deporte popular y se establecieron granjas de cría de pura sangre. Los caballos estaban de vuelta y más fuertes que nunca.

¿Cuándo obtuvieron caballos los nativos americanos?

Cuando pienso en los nativos americanos del viejo oeste, los imagino cazando y viajando a caballo. Pero como sabemos que los españoles introdujeron los caballos en América del Norte, ¿cuándo los nativos americanos obtuvieron caballos?

Los nativos americanos poseyeron caballos por primera vez entre 1630 y 1650; nadie tiene un año preciso. Algunos creen que los nativos americanos tenían caballos mucho antes. Teorizan que los nativos sometieron a los caballos salvajes españoles a mediados del siglo XVI.

Es dudoso que los nativos americanos pudieran aprender a atrapar, domar y entrenar un caballo salvaje sin entrenamiento, especialmente en tan poco tiempo. Es más probable que intercambiaran caballos o que les enseñaran a entrenar caballos, lo que llevaría tiempo.

En el suroeste de los Estados Unidos, un español rico estableció un asentamiento que incluía ganado y caballos. Los vaqueros montaban caballos para vigilar la vasta propiedad. Se utilizaron indios de las tribus locales para ayudar a mantener los caballos y otros animales.

Con el tiempo, los ayudantes nativos americanos reconocieron el valor de la equitación y aprendieron a manejar caballos. La ayuda fugaría un caballo y lo traería a su tribu. Estos caballos se utilizaron para enseñar habilidades de equitación a otros miembros de la tribu.

Los nativos americanos aprendieron las habilidades necesarias para entrenar a sus caballos y comenzaron a capturar caballos salvajes y comerciar con los españoles por caballos.

Imagen de un hombre montando un caballo palomino.

¿Cuándo empezaron los humanos a montar a caballo?

Siempre me sorprende lo bien que se coordinan los caballos y los humanos para realizar hazañas asombrosas. Hace poco, en una competencia de saltos, me pregunté cuánto tiempo lleva la gente montando a caballo.

Los caballos probablemente se montaron por primera vez hace unos 5500 años en las llanuras del norte de Kazajstán, según un estudio de 2009 realizado por la Universidad de Exeter en el Reino Unido.

Los arqueólogos descubrieron evidencia que indica que los caballos fueron criados selectivamente, utilizados para la leche y posiblemente montados. Mediante el uso de nuevas técnicas científicas, el equipo de investigadores confirmó los daños causados ​​por las mordidas de los caballos al ser enganchados o embridados.

Y las pruebas de los restos de cerámica encontraron rastros de leche de yegua. Estas revelaciones indican que los caballos fueron domesticados 1000 años antes que las estimaciones anteriores.

Mira el video de YouTube a continuación para obtener más información sobre el origen de los caballos.

Preguntas más frecuentes

¿De qué país se originaron los caballos?

Los caballos se originaron en los Estados Unidos y otros países de América del Norte hace más de 50 millones de años. Sin embargo, se extinguieron en el continente hace unos 10.000 años.

¿Cuándo se descubrió el caballo por primera vez?

No es fácil decir cuándo se descubrieron los caballos por primera vez. Sin embargo, a través de la ciencia, sabemos que los caballos existen desde hace 55 millones de años y fueron domesticados en Kazajstán hace 5.500 años.

Recursos:

  • Para leer más sobre los caballos nativos de América del Norte, haga clic aquí .
  • Para leer sobre caballos salvajes , haga clic en el enlace.

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